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Edulcorantes artificiales podrían conducir a la obesidad

 

La lucha contra la obesidad ha llevado a incluir edulcorantes artificiales casi en todo, por su bajo contenido calórico. Sin embargo, además de que se les ha asociado con enfermedades como el cáncer, podrían, paradójicamente, conducir a la obesidad.

 

El año pasado un equipo de científicos israelíes llegó a la conclusión, a partir de estudios con ratones, que la ingesta de edulcorantes artificiales podría conducir a la obesidad y a enfermedades relacionadas, como la diabetes.

Si bien no fue el primero en notar este vínculo, sí fue el primero en encontrar evidencia de una causa plausible: los edulcorantes parecen cambiar la población de bacterias intestinales que dirigen el metabolismo, la conversión de los alimentos en energía o combustible almacenado. Y este resultado sugiere que la conexión también podría existir en los seres humanos.

En ambas especies la capacidad de digerir y extraer energía de nuestros alimentos no sólo está determinada por nuestros genes, sino también por la actividad de los billones de microbios que habitan en nuestro tracto digestivo; en conjunto, estas bacterias se conocen como el microbioma intestinal. El estudio israelí sugiere que los edulcorantes artificiales aumentan las poblaciones de bacterias intestinales que son más eficientes en la extracción de energía de nuestros alimentos y en convertir esa energía en grasa. En otras palabras, los edulcorantes artificiales pueden favorecer el crecimiento de las bacterias que ponen más calorías a nuestra disposición, calorías que pueden encontrar su camino en nuestras caderas, los muslos y el estómago, dice Peter Turnbaugh, de la Universidad de California en San Francisco, un experto en la interacción de las bacterias y el metabolismo.

En el experimento israelí, los ratones de 10 semanas de edad fueron alimentadas con una dosis diaria de aspartamo, sucralosa o sacarina. A otro grupo de ratones se les dio agua mezclada con una de dos azúcares naturales, glucosa o sacarosa. Después de 11 semanas, los ratones que recibieron el azúcar estaban muy bien, mientras que los ratones alimentados con edulcorantes artificiales tenían niveles anormalmente altos de azúcar en la sangre (glucosa), una indicación de que sus tejidos estaban teniendo dificultades para absorber la glucosa de la sangre. Si no se controla, esta “intolerancia a la glucosa” puede conducir a una serie de problemas de salud, como la diabetes y un mayor riesgo de enfermedades del hígado y el corazón.

Pero es reversible: después de que los ratones fueron tratados con antibióticos de amplio espectro para matar a todas sus bacterias intestinales, la población microbiana finalmente regresó a su composición y equilibrio originales, al igual que el control de la glucosa en sangre.

“Estas bacterias no son recelosas de los edulcorantes artificiales”, dice el biólogo computacional Eran Segal, del Instituto de Ciencia Weizmann en Rehovot, Israel, uno de los dos principales científicos del estudio. Los investigadores también encontraron que las poblaciones microbianas que prosperaron con los edulcorantes artificiales son las mismas que muestran ser particularmente abundantes en los intestinos de ratones genéticamente obesos, de acuerdo con otras investigaciones.

Jeffrey Gordon, médico y biólogo de la Universidad de Washington en St. Louis, ha realizado una investigación que muestra que esta relación entre las bacterias y la obesidad es más que una coincidencia.

Gordon señala que más del 90 por ciento de las especies de bacterias en el intestino provienen de sólo dos subgrupos-Bacteroidetes y Firmicutes. Gordon y su equipo encontraron hace varios años que ratones genéticamente obesos (los animales carecían de la capacidad de hacer que la leptina, una hormona que limita el apetito) tenían 50 por ciento menos Bacteroidetes y 50 por ciento más Firmicutes que los ratones normales. Cuando se transfirió una muestra de la población bacteriana Firmicutes de los ratones obesos en los de peso normal, los ratones normales se convirtieron en más gordos. La razón de esta respuesta, dice Gordon, es doble: las bacterias Firmicutes trasplantadas de los ratones gordos producen más de las enzimas que ayudaron a los animales a extraer más energía de sus alimentos y las bacterias también manipulan los genes de los ratones normales en formas que desencadenaron el almacenamiento de grasa en lugar de su descomposición para la energía.

Gordon cree que algo similar ocurre en los seres humanos obesos. Él encontró que la proporción de Bacteroidetes respecto a las bacterias Firmicutes aumenta a medida que las personas obesas pierden peso ya sea a través de una baja en grasa o una dieta baja en carbohidratos.

Por su parte, el microbiólogo de la Universidad de Stanford David Relman dice que este hallazgo sugiere que las bacterias en el intestino humano no sólo pueden influir en nuestra capacidad para extraer calorías y almacenar energía de nuestra dieta, sino también tienen un impacto en el equilibrio de las hormonas, como la leptina, que dan forma a nuestra propia conducta alimentaria, llevando a algunos de nosotros a comer más.

La gran pregunta, por supuesto, es si los edulcorantes artificiales pueden realmente hacer que los humanos enfermen o acumulen grasa. Segal piensa que probablemente lo hacen, al menos en algunos casos. Él y su equipo analizaron una base de datos de 381 hombres y mujeres y encontraron que quienes utilizaban edulcorantes artificiales eran más propensas a tener sobrepeso. También eran más propensos a tener intolerancia a la glucosa. La obesidad está, de hecho, bien identificada como factor de riesgo para el desarrollo de la intolerancia a la glucosa, así como para afecciones más graves relacionados con la glucosa, como la diabetes.

Estos patrones no prueban que los edulcorantes sean la causa. Es posible que las personas con sobrepeso sean simplemente más propensas a consumir edulcorantes artificiales. Pero el equipo de Segal fue más allá, poniendo a prueba la asociación directamente en un pequeño grupo de voluntarios humanos delgados y sanos que normalmente evitaban los edulcorantes artificiales. Después de consumir la dosis máxima recomendada por la Food and Drug Administration de los Estados Unidos de sacarina durante un periodo de cinco días, cuatro de los siete sujetos mostraron una respuesta de la glucosa reducida, además de un cambio brusco en sus microbios intestinales. Los tres voluntarios cuya tolerancia a la glucosa no bajó no mostraron cambios en sus microbios intestinales.

Aunque no todo el mundo parece susceptible a este efecto, los hallazgos ameritan más investigación, dicen los científicos. El grupo israelí concluyó que los edulcorantes artificiales “pueden haber contribuido directamente a la mejora de la epidemia que estaban destinados a combatir”, es decir, los edulcorantes pueden estar haciendo, por lo menos a algunas, personas más pesadas y más enfermas.

Fuente: extranoticias.mx

Publicado en Nutrición y Ejercicio

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