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Vive con diabetes

Descubren cómo la insulina interactúa con las células

El descubrimiento de la insulina hace casi un siglo, cambió a la diabetes de una sentencia de muerte a una enfermedad crónica en la que los afectados no tienen por qué afrontar más problemas que el de inyectarse insulina de forma habitual. Pero, a pesar de las investigaciones realizadas desde entonces, no estaba claro cómo exactamente la insulina interactúa con las células. Ahora, por fin, se ha conseguido averiguarlo.

El hallazgo podría conducir a mejoras importantes en las vidas de las personas diabéticas. Lo descubierto aumenta de forma notable las probabilidades de dar con mejores tratamientos para la enfermedad, en especial, medicamentos orales en vez de jeringuillas, de bolígrafos inyectores o de bombas de insulina, y también conducir a una menor dosis diaria.

La diabetes puede causar muy diversas complicaciones, desde enfermedades del corazón, derrame cerebral e hipertensión arterial, hasta ceguera y problemas renales. Es una enfermedad que afecta a mucha gente en el mundo. Tan sólo en Estados Unidos hay cerca de 26 millones de diabéticos, más del 8 por ciento de la población del país, según la red estadounidense de Centros para el Control de Enfermedades.

Después de décadas de especulaciones sobre cómo exactamente interactúa la insulina con las células, un grupo internacional de científicos, que incluye a especialistas de la Universidad Case Western Reserve, en Cleveland, Ohio, Estados Unidos, ha encontrado finalmente una respuesta definitiva. El grupo ha presentado su descripción detallada de cómo se enlaza la insulina a la célula para permitir que ésta transforme el azúcar en energía, y también cómo la insulina cambia de forma como resultado de esta conexión.

Las células absorben el azúcar de los alimentos como energía para el cuerpo. Sin embargo, la glucosa no puede penetrar a través de la membrana de la célula sin la ayuda de la insulina, una hormona secretada por las células endocrinas del páncreas. Para absorber el azúcar, la mayoría de las células tienen "receptores" de insulina que se enlazan a la hormona a medida que ésta fluye por el torrente sanguíneo.

El equipo del doctor Michael A. Weiss, catedrático de bioquímica de la Universidad Case Western Reserve, y Mike Lawrence, del Instituto Walter y Eliza Hall de Investigación Médica en Melbourne, Australia, pusieron a prueba modelos estructurales mediante innovadores métodos genético-moleculares que pasan por la inserción de sondas especiales y su activación mediante luz ultravioleta en el receptor. De este modo, Weiss y sus colegas lograron obtener imágenes tridimensionales muy detalladas, que han proporcionado respuestas firmes para bastantes preguntas sobre la insulina que la comunidad científica aún no había logrado contestar de forma satisfactoria.

En la investigación también han trabajado expertos de la Universidad de Chicago en Estados Unidos, la de York en el Reino Unido y el Instituto de Química Orgánica y Bioquímica de Praga, en la República Checa. Weiss es reconocido mundialmente por su trabajo sobre la insulina. En 1991, se valió de técnicas de resonancia magnética nuclear para describir la estructura de la insulina. Más recientemente, ha desarrollado una versión preliminar de la hormona que no necesita ser refrigerada.

Fuente: Noticias de la Ciencia y la Tecnología

Publicado en Noticias e Investigación

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